He decidido traducir y publicar este notable artículo de ayer del Washington Post ya que creo que las simulaciones que presenta muestran claramente la utilidad y atingencia de las medidas del aislamiento social para aplanar la curva de contagio por la nueva cepa de coronavirus. Lo publico con la esperanza que la información llegue a la población y también ayude a ejercer presión desde la evidencia a quienes están en posición de tomar decisiones de salud pública en latinoamérica. – Gonzalo Brito.
Artículo escrito por Harry Stevens, publicado el 14 de marzo de 2020 en el Washington Post. Ver original

Después de que se anunciara en los Estados Unidos el primer caso de covid-19, la enfermedad causada por la nueva cepa de coronavirus, los informes de nuevas infecciones se fueron filtrando lentamente. Dos meses después, ese goteo se ha convertido en una corriente constante.

Esta llamada curva exponencial ha preocupado a los expertos. Si el número de casos siguiera duplicándose cada tres días, habría unos cien millones de casos en los Estados Unidos en mayo.

Eso es matemáticas, no profecía. La propagación puede ser frenada, dicen los profesionales de la salud pública, si la gente practica el «distanciamiento social» evitando los espacios públicos y limitando en general su movimiento.

Aún así, sin aplicar ninguna medida para frenarla, el covid-19 seguirá extendiéndose exponencialmente durante meses. Para entender por qué, es instructivo simular la propagación de una falsa enfermedad a través de una población.

Llamaremos a nuestra falsa enfermedad simulitis. Se propaga aún más fácilmente que el covid-19: cuando una persona sana entra en contacto con una persona enferma, la persona sana también se enferma.

 

 

En una población de sólo cinco personas, no le tomó mucho tiempo a todo el mundo contagiarse de simulitis.

En la vida real, por supuesto, la gente eventualmente se recupera. Una persona recuperada no puede transmitir la simulitis a una persona sana ni volver a enfermar después de entrar en contacto con una persona enferma.

 

 

Veamos qué pasa cuando la simulitis se extiende en un pueblo de 200 personas. Empezaremos con todos en la ciudad en una posición aleatoria, moviéndonos en ángulos aleatorios, y haremos que una persona esté enferma.

Nota cómo la pendiente de la curva roja, que representa el número de personas enfermas, aumenta rápidamente a medida que la enfermedad se propaga y luego disminuye a medida que la gente se recupera.

 

 

Nuestra ciudad de simulación es pequeña, del tamaño de Whittier, Alaska, por lo que el simulacro se extendió rápidamente a toda la población. En un país como los Estados Unidos, con sus 330 millones de habitantes, la curva podría empinarse durante mucho tiempo antes de que empezara a desacelerarse.

Cuando se trata de la covid-19 real, preferiríamos reducir la propagación del virus antes de que infecte a una gran parte de la población de los Estados Unidos. Para ralentizar la simulacro, tratemos de crear una | | cuarentena forzada, como la que el gobierno chino impuso en la provincia de Hubei, la zona cero de la covid-19.

 

 

¡Vaya! Como los expertos en salud esperaban, resultó imposible separar completamente a la población enferma de la sana.

Leana Wen, la ex comisionada de salud de la ciudad de Baltimore, explicó las impracticables cuarentenas forzadas a The Washington Post en enero. «Mucha gente trabaja en la ciudad y vive en los condados vecinos, y viceversa», dijo Wen. «¿La gente sería separada de sus familias? ¿Cómo se bloquearían todas las carreteras? ¿Cómo llegarían los suministros a los residentes?»

Como dijo Lawrence O. Gostin, profesor de derecho de la salud mundial en la Universidad de Georgetown: «La verdad es que este tipo de cierres son muy raros y nunca son efectivos».

Afortunadamente, hay otras formas de frenar un brote. Sobre todo, los funcionarios de salud han alentado a la gente a evitar las reuniones públicas, a quedarse en casa más a menudo y a mantenerse a distancia de los demás. Si las personas tienen menos movilidad e interactúan menos entre sí, el virus tiene menos oportunidades de propagarse.

Algunas personas seguirán saliendo. Tal vez no puedan quedarse en casa debido a sus obligaciones laborales o de otro tipo, o tal vez simplemente se nieguen a prestar atención a las advertencias de salud pública. Esas personas no sólo tienen más probabilidades de enfermarse, sino que también tienen más probabilidades de propagar la simulitis.

Veamos qué sucede cuando una cuarta parte de nuestra población continúa desplazándose mientras las otras tres cuartas partes adoptan una estrategia de lo que los expertos en salud llaman «distanciamiento social».

 

 

Un mayor distanciamiento social mantiene a más gente sana, y la gente puede ser alejada de los lugares públicos quitándoles su atractivo.

«Controlamos el deseo de estar en los espacios públicos cerrando los espacios públicos. Italia está cerrando todos sus restaurantes. China está cerrando todo, y nosotros también lo estamos haciendo ahora», dijo Drew Harris, investigador de salud poblacional y profesor asistente de la Facultad de Salud Pública de la Universidad Thomas Jefferson. «Reducir las oportunidades de reunión ayuda a la gente a distanciarse socialmente».

Para simular un mayor distanciamiento social, en lugar de permitir que un cuarto de la población se mueva, veremos lo que sucede cuando dejamos que sólo una de cada ocho personas se mueva.

 

 

Las cuatro simulaciones que acabas de ver – todos libres, intento de cuarentena, un distanciamiento social moderado y un distanciamiento social extensivo – fueron al azar. Eso significa que los resultados de cada una fueron únicos para su lectura de este artículo; si se desplaza hacia arriba y vuelve a ejecutar las simulaciones, o si vuelve a visitar esta página más tarde, sus resultados cambiarán (esto se puede hacer en las simulaciones del artículo original en inglés, en el artículo original).

Incluso con resultados diferentes, un distanciamiento social moderado normalmente superará el intento de cuarentena, y el distanciamiento social extensivo suele ser el que mejor funciona. A continuación se presenta una comparación de los resultados.

De izquierda a derecha: Movimiento libre; Intento de cuarentena; Distanciamiento moderado; Distanciamiento extensivo.

La simulitis no es covid-19, y estas simulaciones simplifican enormemente la complejidad de la vida real. Sin embargo, al igual que las simultis se propagan a través de las redes de puntos que rebotan en la pantalla, la covid-19 se está propagando a través de nuestras redes humanas, a través de nuestros países, nuestras ciudades, nuestros lugares de trabajo, nuestras familias. Y, como una pelota que rebota en la pantalla, el comportamiento de una sola persona puede causar efectos de onda expansiva que afectan a personas lejanas.

En un aspecto crucial, sin embargo, estas simulaciones no se parecen en nada a la realidad: A diferencia de los simulacros, el Covid-19 puede matar. Aunque la tasa de mortalidad no se conoce con precisión, está claro que los miembros ancianos de nuestra comunidad son los que más riesgo tienen de morir por el covid-19.

«Si quieres que esto sea más realista», dijo Harris después de ver un avance de esta historia, «algunos de los puntos deberían desaparecer».